Il Grand Jury della Pennsylvania apre un procedimento sui Testimoni di Geova; collaboratore di JWSurvey chiamato a testimoniare

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By Mark O’Donnell

Nel 1884, la Watch Tower Bible and Tract Society fu incorporata nella Court of Common Pleas, nel Commonwealth della Pennsylvania. Il movimento di Charles Taze Russell divenne un’attività religiosa consolidata, una società esente da tasse che sarebbe arrivata a controllare la vita di oltre 8 milioni di devoti seguaci.

Cento anni dopo e a quattro ore a sud-est di Allegheny, fui battezzato come Testimone di Geova in una piscina battesimale riscaldata e piastrellata a Crownsville, nel Maryland. Avevo 16 anni.

Trentacinque anni dopo, il Commonwealth della Pennsylvania mi ha inviato un mandato di comparizione per testimoniare in un’indagine del Grand Jury su presunte attività criminali da parte della stessa organizzazione religiosa a cui ho dedicato gli anni formativi e lavorativi della mia vita. Lasciatemi spiegare cosa è successo.

Sono cresciuto a Baltimora, nel Maryland, unico figlio di devoti genitori Testimoni di Geova che avevano abbracciato la religione dopo l’assassinio del presidente John F. JWSAL-300x300-2-1Kennedy, la crisi dei missili cubani e l’escalation della guerra del Vietnam. I Testimoni di Geova percorrevano i marciapiedi di Baltimora predicando l’imminenza di Armaghedon.

Il vicepresidente e oracolo della Watchtower, Frederick W. Franz, giunse a Baltimora nel 1966, tenendo discorsi a vari Congressi, tra cui l’epica presentazione del libro Vita eterna nella libertà dei figli di Dio. Questa pubblicazione di oltre 400 pagine preannunciava un calendario di sconvolgenti eventi mondiali, inclusa la rivelazione che il 1975 avrebbe segnato la data moderna più significativa della storia.

Da quel momento in poi, tutto cambiò. Il senso di urgenza per il 1975 spinse i Testimoni alla frenesia, con i Sorveglianti dell’Organizzazione che ripetevano queste nuove rivelazioni come pappagalli spirituali, spingendo molti a vendere le loro case per dedicarsi a tempo pieno a predicare la fine del mondo.

Quando avevo 8 anni, il 1975 venne e passò, ma emersero nuove previsioni e quelle vecchie furono riviste. Da bambino non potevo capire di essere stato imbrogliato, quindi mi fidavo dei Testimoni di Geova e dei loro Anziani nominati.

Tra gli Anziani più fidati c’era un uomo di nome Charles Brineshults. Charlie, come era noto, era un Anziano nominato da molto tempo, un vedovo, e si distingueva per essere uno dei pochi eletti “unti” Testimoni di Geova rimasti sulla Terra. Era anche un pedofilo seriale, ma a quel tempo non lo sapevo.

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Charles “Charlie” Brineshults, Baltimore Sun, 20 Agosto 1966

Anche da bambino il mio istinto mi diceva che qualcosa non andava. Brineshults si trascinava di famiglia in famiglia, aggrappandosi alla generosità di chiunque lo accogliesse. Naturalmente, le case che aveva selezionato e le famiglie che abbracciava avevano tutte dei figli. Bambini vulnerabili.

E’ stato solo circa 10 anni fa, durante una vacanza di gruppo, che un amico intimo e Anziano di vecchia data, sentendo il nome di Brineshults in una conversazione, disse “Oh sì, ha violentato dei bambini, non lo sapevi?

Che cosa?” Esclamai mentre lanciavo uno sguardo penetrante attraverso il resort sulla spiaggia della Carolina del Sud, aspettandomi di sentire che era una specie di scherzo. Ma non lo era. A quanto pare, era un segreto condiviso da dozzine di famiglie e quasi tutti gli Anziani nella circoscrizione della congregazione in cui ero cresciuto.

Ero inorridito. In quel momento, mi venne in mente all’istante un ricordo in cui sedevo in fondo ad una Sala del Regno dopo un’adunanza, osservando Charlie che si avvicinava con mio padre accanto. “Mark è così educato quando risponde al telefono, sono molto impressionato di come parla chiaramente e con tale maturità.

Avevo appena 10 anni. Come tanti altri, non ero a conoscenza del fatto che fossi stato adocchiato e se non fosse stato per lo scudo della mia mamma iper-protettiva, sarei stato sicuramente una delle sue molte vittime.

E poi c’era Ongsingco.

Louis Ongsingco era un carismatico ministro pioniere nominato dalla Watchtower e autoproclamatosi pifferaio magico per i bambini dei Testimoni di Geova locali. Era simpatico, un giramondo e gli piacevano le ragazze. Giovani ragazze.

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Louis Ongsingco

Louis era un assistente di volo che tornava spesso da Parigi o Londra con costosi cioccolatini e altri regali per i bambini che gli piacevano di più. Era anche un terapista massaggiatore.

Aveva un modo dolce di parlare alle ragazze adolescenti, facendo scivolare sempre più le mani dalle loro spalle alla loro schiena e, infine, attraversando il confine tra condotta amichevole e violenza sessuale. Io stesso l’ho visto.

Ero a malapena adolescente quando avvicinai l’Anziano Robert “Bob” Manke per segnalare il comportamento di Ongsingco con le ragazze. Da chi altro sarei dovuto andare? I miei genitori non potevano controllare Louis e allora non sapevo che questa fosse una questione di competenza della polizia. Come avrei potuto? Quindi mi fidavo del fatto che Manke e gli altri Anziani avrebbero gestito la situazione.

Non lo fecero. Invece, dissero a Ongsingco che lo avevo accusato, il che portò a gravi rimproveri da parte dello stesso Louis. Fu spaventoso. Nel frattempo, Louis ha continuato ad operare indisturbato per decenni. Dopo aver lasciato la religione dei Testimoni nel 2013, cercai di capire cosa fosse successo a quell’uomo.

Dopo una breve indagine, scoprii che Louis Ongsingco aveva continuato ad aggredire sessualmente più donne, sia Testimoni di Geova che non Testimoni. Nel 2001 almeno sette donne diverse avevano intentato due cause contro Ongsingco.

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Queste azioni legali sono indipendenti da ulteriori accuse contro Ongsingco, comprese quelle di due donne che sostengono che Ongsingco mise le mani sul davanti delle loro camicie quando erano adolescenti.

Una di quelle donne si è fatta avanti su Atlantic nel 2019 ed è stata intervistata dal giornalista Doug Quenqua, che ha indagato sui Testimoni di Geova nel suo articolo The Secret Database of Child abuse.

L’articolo dell’Atlantic

Nel 2018 fui presentato a Douglas Quenqua, uno scrittore rispettato il cui lavoro è apparso sul New York Times, CNBC, Buzzfeed e altri periodici. Doug aveva appreso che avevo ricevuto centinaia di pagine di documenti di casi di abuso di minori da diverse congregazioni dei Testimoni di Geova e voleva saperne di più.

Nel corso del 2018 abbiamo trascorso diversi giorni a discutere di questi documenti e sul motivo per cui i Testimoni di Geova non avevano denunciato questi casi alla polizia. Gli episodi erano orribili e, peggio ancora, rivelavano che la maggior parte di quei pedofili erano ancora in libertà ed erano liberi di entrare in contatto con i bambini.

Il 22 marzo 2019, l’Atlantic ha pubblicato l’articolo di Doug. 24 ore dopo, due Anziani suonavano il campanello di casa mia prima delle 10 del mattino. Non abbiamo risposto. Quando in seguito abbiamo controllato la nostra videocamera di sicurezza, era evidente chi fossero questi uomini. Erano Anziani della Congregazione dei Testimoni di Geova di Perry Hall, nel Maryland.

Uno dei due Anziani era il padre di una donna che era stata aggredita sessualmente non da uno, ma da due Testimoni di Geova. Quei molestatori erano Brineshults e Ongsingco.

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Due Anziani della Chiesa alla mia porta per disassociarmi

Ricordo di aver pensato a quanto fosse patetico di essere perseguitato da quegli stessi uomini che coprivano da anni gli abusi sui minori e i cui figli erano tra le vittime.

Il 14 Aprile 2019, il rappresentante della Watchtower e Anziano della chiesa locale Joel Raniolo ha spedito due lettere certificate a casa mia, chiedendo che partecipassimo ad una audizione giudiziaria nella chiesa di Perry Hall. Una volta contattato, Raniolo si è rifiutato di divulgare il motivo per cui aveva inviato le lettere e su come aveva ottenuto le nostre informazioni personali.

Il 14 Maggio 2019, un altro Anziano della Chiesa ha annunciato alla congregazione di Perry Hall che Mark e Kimberly O’Donnell non erano più Testimoni di Geova. Erano passati 35 anni dal mio indottrinamento e dal mio battesimo nel Febbraio del 1984.

Il Grand Jury della Pennsylvania

Nelle settimane successive alla pubblicazione dell’articolo dell’Atlantic, l’attenzione nazionale e globale si concentrò sulla religione dei Testimoni di Geova. In particolare, l’Ufficio del procuratore generale della Pennsylvania ha preso atto delle accuse di corruzione all’interno dell’Organizzazione dei Testimoni.

Lo stato della Pennsylvania non è estraneo alla copertura degli abusi all’interno delle organizzazioni religiose. Nel 2018, l’ufficio del procuratore generale ha pubblicato i risultati di un’indagine di due anni sulla Chiesa Cattolica a seguito di numerose e documentate notizie di abusi sessuali su minori e corrispondenti insabbiamenti.

Il 2 Luglio 2019 sono stato interrogato a casa mia dal vice procuratore generale aggiunto della Pennsylvania, insieme a un investigatore speciale per lo Stato. Per più di tre ore ho fornito documentazione e dettagli riguardanti le politiche e le pratiche dei Testimoni di Geova, soprattutto in relazione all’abuso di minori.

Il 29 Luglio, un investigatore di un Nucleo Speciale è arrivato nella mia casa di Baltimora e mi ha consegnato un mandato di comparizione davanti al 45th Investigative Grand Jury of the State of Pennsylvania.

Alla fine, il 22 Agosto 2019, sono arrivato alla capitale prima delle 7.30 e ho prestato giuramento davanti al Giudice J. Wesley Oler nelle sue camere. Pochi istanti dopo sono entrato nella sala del Grand Jury, dove 23 grandi giurati e circa 12-15 supplenti erano di stanza ai loro banchi, posizionati per prendere appunti e registrare le loro domande su carta.

Un Grand Jury è uno strumento speciale utilizzato dai governi statali e federali per indagare su accuse penali contro persone o istituzioni. I poteri dei Grand Jury sono ampi e potenti. Includono la capacità di invocare e costringere i testimoni a testimoniare e questi testimoni sono incoraggiati a parlare liberamente e senza timore di rappresaglie.

Qualsiasi forma di ritorsione è presa sul serio dall’ufficio del Procuratore Generale e dal giudice che presiede. Naturalmente, i Testimoni di Geova avevano già attuato ritorsioni su me e mia moglie in risposta ai nostri sforzi per far luce sul problema dell’epidemia di abusi su minori all’interno della religione.

La mia testimonianza è durata più di due ore consecutive mentre ero seduto di fronte al Grand Jury e al Vice Procuratore Generale, insieme a diversi Procuratori di Stato e Investigatori di Nuclei Speciali.

I Grand Jury possono essere esperienze catartiche per i testimoni cooperativi che testimoniano a favore della giustizia civile. Questa è stata la mia esperienza.

Per la prima metà della mia testimonianza, ho raccontato la mia storia personale nella religione dei Testimoni di Geova, a cominciare dalla mia infanzia religiosamente isolata. È stata un’opportunità per condividere le mie esperienze con un folto gruppo di cittadini che alla fine prenderanno decisioni importanti quando voteranno sulle scelte loro presentate.

Ci sono stati momenti di leggerezza nel corso del procedimento, incluso uno strano scambio in cui ho discusso della storia della bibbia personalizzata dei Testimoni, la Traduzione del Nuovo Mondo. Ho spiegato come questa traduzione sia in gran parte frutto di Frederick W. Franz, la cui educazione linguistica era limitata a un massimo di due anni di studio del greco e nessuna formazione in ebraico.

L’ironia di queste informazioni non è andata persa per i membri investigatori del Grand Jury.

Il Grand Jury e la Watchtower

Mentre la mattina proseguiva, la mia testimonianza si è rivolta alla forza trainante dietro il motivo per cui queste persone erano riunite in quella stanza per capire se la gerarchia religiosa che guida la religione dei Testimoni di Geova sia responsabile del fallimento nel denunciare i crimini sui minori.

Una grande lavagna era posta alla mia sinistra, di fronte ai Grandi Giurati. In cima, le lettere “GB” (Governing Body, Corpo Direttivo, ndr) erano scritte a caratteri grandi, quindi cerchiati. Era chiaro che il vice procuratore generale della Pennsylvania aveva capito che le decisioni e il potere di questa religione giacciono in cima ad una complessa rete di corporazioni, congregazioni, Sorveglianti di Circoscrizione e semplici fedeli.

Ho trascorso un po’ di tempo a tentare di spiegare la ragnatela dei meccanismi usati dai Testimoni di Geova, descrivendo la differenza tra la loro visione dello spirituale e quella legale.

Comitati di Filiale, Corporazioni, Sorveglianti di Circoscrizione, Congregazioni, Anziani, Servitori di Ministero, Pionieri, Proclamatori, tutti questi hanno trovato il loro posto nello schema dell’organizzazione dei Testimoni. Sono state tracciate delle linee che collegavano tutte le macchine organizzative usate dalla religione dei Testimoni di Geova. Alla fine, tutte le linee portavano al Corpo Direttivo.

Dopo aver testimoniato per più di due ore, sono stato congedato e tenuto in un’area d’attesa mentre i Giurati trascrivevano le loro domande su carta e le consegnavano al Vice Assistente Procuratore Generale, dopo di che sono stato riportato nella stanza e ho avuto l’opportunità di rispondere alle domande.

Il processo è stato dignitoso, approfondito, ma chiaramente era ancora un procedimento in corso. Quattro mesi dopo, mi sono ritrovato di nuovo scortato nelle aule di giustizia della Pennsylvania, questa volta in un nuovissimo complesso governativo ancora più sicuro della precedente sede di Strawberry Square.

I Grand Jury durano spesso 18 mesi, con i giurati cittadini obbligati a rispettare il dovere civile una volta al mese per diversi giorni di seguito. In alcuni casi, le giurie vengono prolungate di altri 6 mesi. Quindi non è stata una sorpresa per me tornare 4 mesi dopo la mia testimonianza iniziale, questa volta per discutere dei documenti.

I Documenti

La pistola fumante di alcuni crimini sta nella creazione di una scia di prove cartacee che dimostra dei comportamenti negligenti o un comportamento criminale. Se c’è una cosa che non manca ai Testimoni di Geova, sono i documenti.

Dall’inizio della storia della Watchtower in Pennsylvania nel 1884, i Testimoni di Geova sono stati prodighi nel settore dei documenti. Mentre la religione si espandeva dalla stampa di Bibbie e libri all’acquisto e alla vendita di immobili, le società si espandevano e così anche la necessità di mantenere il controllo centralizzato sulla base di fedeli in crescita.

Dagli anni ’70, i Testimoni hanno rafforzato i controlli sugli Anziani della congregazione, formando i Comitati del Corpo Direttivo e pubblicando lettere a tutti gli Anziani su varie carte intestate. Hanno anche iniziato a pubblicare un manuale segreto per Anziani con istruzioni rigorose che fosse tenuto nascosto a chiunque non fosse un Anziano.

L’espansione dei corpi degli Anziani della congregazione ha fatto sì che i membri si fidassero degli Anziani locali per gestire alcune questioni che altrimenti sarebbero state gestite meglio dalle forze dell’ordine. I corpi degli Anziani divennero il dipartimento di polizia per i Testimoni di Geova.

Man mano che l’organizzazione veniva ulteriormente centralizzata, le lettere procedurali diventavano la norma. Mentre molti documenti si occupavano delle attività di routine per la chiesa, iniziarono a emergere altre lettere che sembravano sconfinare in questioni che sarebbe stato meglio lasciare alle forze dell’ordine.

Il 1° Luglio 1989, la Watchtower di New York emise una ormai famosa lettera di sei pagine per tutti gli Anziani della congregazione, etichettata come “riservata”. Questa lettera avvertiva gli Anziani di non divulgare informazioni riservate a persone “non autorizzate“, compresa la polizia.

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Era chiaro che il crescente numero di casi di abuso di minori all’interno dell’Organizzazione doveva essere affrontato, ma la Watchtower insisteva sul fatto che il loro dipartimento legale di New York fungesse da primo punto di contatto per tutti gli Anziani che venivano a conoscenza di abusi.

Questa lettera è servita come prima mossa in una politica di ostruzione della giustizia per le vittime di abusi sui minori e per gli agenti delle forze dell’ordine che avrebbero potuto aiutarle.

Il 18 Dicembre 2019, mi sono seduto davanti al Grand Jury della Pennsylvania, ascoltando la lettura dell’intera lettera di sei pagine del 1989.

Cominciò a colpirmi quanto fossero serie queste lettere e quanto fossero vitali per le indagini sui Testimoni di Geova. Ogni riga, ogni paragrafo è stato sezionato ed esaminato. E poi sono state introdotte altre lettere.

Il 14 Marzo 1997, la Watchtower aveva rilasciato un’altra direttiva agli Anziani e questa volta chiedeva la documentazione riguardo noti pedofili che prestavano servizio in qualsiasi congregazione. Era, in effetti, l’annuncio ufficiale di un database segreto di pedofili.

A pagina due, la lettera affermava:

Tuttavia, il corpo degli Anziani dovrebbe discutere di questo argomento e fornire alla Società un rapporto su chiunque stia attualmente prestando servizio o in precedenza abbia ricoperto una posizione come nominato dalla Società nella vostra congregazione e che è noto per essere stato colpevole di molestie su minori in passato.

Questa singola frase ha costituito la base per una serie di cause civili in California in cui l’avvocato Irwin Zalkin e il suo team hanno lavorato per molti anni, sapendo che la Watchtower conserva i nomi di migliaia di pedofili nel suo database. Molti di questi sono ancora in libertà e servono in posizioni di autorità tra i Testimoni di Geova.

Queste erano solo alcune delle molte lettere che ho recensito e certificato come autentiche per il Grand Jury della Pennsylvania.

Che effetto avrà questo Grand Jury?

Non posso speculare sulla piena natura di questa indagine, poiché questi procedimenti sono sigillati al pubblico e alla stampa. L’ufficio del Procuratore Generale non può ne confermare ne negare l’esistenza di un’indagine. Non può ne confermare ne negare che cercheranno di indagare o citare soggetti specifici, quali vittime, avvocati, esperti, Anziani attivi o membri dell’organizzazione che prestano servizio al più alto livello.

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Mandato di Comparizione di fronte al 45th Investigative Grand Jury

Solo coloro che testimoniano e che non sono sottoposti al silenzio dal giudice che presiede possono discutere della loro testimonianza, se scelgono di farlo. Altrimenti, fino al completamento della loro indagine, non rilasceranno alcun commento.

Ci sono una serie di possibili conseguenze di questa indagine del Grand Jury e potrebbe volerci un po’ di tempo prima di vederne i risultati. Il risultato potrebbe essere la raccomandazione che delle accuse devono essere presentate contro una persona o un’organizzazione. Un altro risultato potrebbe essere un rapporto formale, come il rapporto sulla Chiesa cattolica pubblicato nel 2018.

In ogni caso, l’Ufficio del Procuratore Generale ha il potere di emettere mandati di ricerca e mandati di comparizione, di obbligare la testimonianza e persino di attraversare i confini statali per svolgere il proprio lavoro.

Dopo una vita nell’organizzazione dei Testimoni di Geova, dopo aver visto gli effetti dannosi dell’abuso sui minori e l’insabbiamento di questi crimini, sono grato che il governo della Pennsylvania abbia finalmente rivolto la sua attenzione all’organizzazione che ha messo a tacere le voci dei sopravvissuti e di quelli che difendono i loro diritti.

 


Link all’articolo originale: https://jwsurvey.org/news/pennsylvania-opens-grand-jury-criminal-investigation-into-jehovahs-witnesses-jw-survey-editor-subpoenaed